Après la mort d’au moins 77 civils, la stratégie de l’armée congolaise contre les ADF en question

Soldat de l’armée congolaise dans le Nord-Kivu, en 2012. (MONUSCO/Sylvain Liechti)

Ce billet de blog a été mis à jour lundi 25 novembre 2019 pour rendre compte d’une nouvelle attaque à Beni, portant le bilan à 77 civils tués.

«Serons-nous les prochains ?» Les habitants du territoire de Beni ne peuvent plus s’endormir sans se poser cette effrayante question. Ces deux dernières semaines, aucune nuit, ou presque, ne s’est terminée sans massacre de civils, dans cette région du Grand Nord-Kivu. Dix personnes tuées à Kokola le 5 novembre, 15 à Mbau la semaine suivante, 20 à Mavete et Beni le 19 novembre… En tout, le Baromètre sécuritaire du Kivu (KST) a pu documenter la mort de 77 civils dans des exactions des Forces démocratiques alliées (ADF). Sur une période si courte, c’est inédit depuis la vague de massacres de fin 2014, au cours duquel 345 personnes avaient été tuées en l’espace de trois mois dans le territoire de Beni.

Toutes ces exactions sont survenues sur la route entre Beni-ville et Eringeti, l’axe le plus peuplé de la région. De ces localités, on entend, au loin, les combats que mènent les soldats de l’armée congolaise à l’arme lourde, contre cette rébellion islamiste d’origine ougandaise. Mais ce sont des voisins que l’on retrouve morts au petit matin, le plus souvent tués à l’arme blanche.

Selon l’armée congolaise, pourtant, la « grande offensive » lancée le 30 octobre contre les ADF a tout d’un succès. Sa communication, reprise par les médias congolais faute de source alternative, fait état d’avancées importantes dans le « triangle de la mort », entre Eringeti, Mbau et Kamango. A l’en croire, les camps des ADF de Vemba, Kadou, Kididiwe, Karwamba, Mabeto, Mayangose, Bahari, Chochota ou encore Mapobu ont été repris.

De fait, le KST a pu confirmer la conquête de certains d’entre eux, dont celui de Mapobu, qui était l’une des principales bases de cette rébellion (voire carte ci-dessous), au cours d’offensives qui ont coûté la vie à au moins 19 soldats congolais. De même, la mort d’un des chefs des ADF, présenté comme « Mzee wa Kazi » par l’armée congolaise, paraît crédible. L’analyse de trois photos différentes de sa dépouille obtenues par le KST laisse penser qu’il s’agit en réalité de Nasser Abdu Hamid Diiru alias Kikute, le commandant en second du camp Mwalika.

Organigramme extrait du rapport du Groupe d’étude sur le Congo « Les ADF vus de l’intérieur », de novembre 2018.

Les avancées sont-elles le signe d’une victoire militaire prochaine ? Un indicateur notamment, fait douter de l’affaiblissement réel des ADF : le nombre de combattants neutralisés. Le KST n’a pu confirmer la mort que de 7 d’entre eux. Certaines photos de la prise de Mapobu montrent quatre corps supplémentaires. Le chef de l’opération, le général Jacques Nduru Chaligonza, a pour sa part annoncé, le 8 novembre, que ses hommes avaient tué 25 combattants ennemis. Mais les FARDC se refusent depuis à annoncer un bilan complet.

Quelle que soit la source, les pertes enregistrées par les ADF paraissent relativement minimes. Dans leur dernier rapport, les experts de l’ONU estimaient en effet que cette rebellion disposait d’entre 790 et 1060 éléments, répartis entre leurs différents camps.

« L’ennemi mène des combats retardataires : ils engagent peu de combattants à chaque fois et cherchent seulement à ralentir notre progression afin permettre au noyau dur de fuir », reconnaît un officier de l’armée congolaise.

Selon cette source, les attaques menées par les ADF contre les civils auraient pour but de faire reculer les FARDC vers les zones urbanisées et de les détourner ainsi de leurs objectifs. « Mais nous avons compris cette stratégie, poursuit-elle. C’est pourquoi nous continuons notre progression vers l’intérieur. » Dans le viseur des FARDC donc, le principal camp des ADF : le « complexe de Madina ».

Carte extraite du rapport des experts de l’ONU sur la RDC de juin 2019.

Dans le cas où cette base serait conquise, cela signifierait-il la fin des ADF ? Lors des précédentes offensives, comme celle de 2014, les FARDC avaient réussi à la conquérir. Mais le territoire n’avait pas été durablement occupé et les rebelles avaient pu reprendre leurs bastions et reconstituer leurs capacités. Rien ne prouve qu’il en irait autrement cette fois. « Notre stratégie est différente, promet pourtant notre officier. Une fois que nous aurons conquis nos objectifs, nous allons consolider notre présence et occuper la zone ».

Les FARDC seront-ils capable de soutenir un tel effort dans la durée ? Certaines sources militaires annoncent que des moyens très importants ont été engagés, avançant même le chiffre, invérifiable, de 22 000 soldats présents sur le front. Il paraît toutefois peu crédible au regard des bilans humains annoncés. Par le passé, plusieurs offensives des FARDC avaient pris fin, faute de financement. Il n’est pas certain que l’Etat congolais puisse faire mieux cette fois, au vu des finances publiques. Fin septembre, seuls 3,3 milliards de dollars avaient pu être rassemblés pour le budget de l’Etat, contre 4,3 prévus à cette date. Et Kinshasa a d’autres coûteuses priorités, comme la mise en place de la gratuité de l’enseignement primaire.

Dans ce contexte, les accusations de complicités avec les ADF fleurissent. Par le passé, les autorités de Kinshasa ont régulièrement accusé les autorités locales de collusion avec cette rébellion. Mais pour l’ancien ministre des Affaires étrangères Antipas Mbusa Nyamwisi, influent dans la région, le problème vient plutôt des chefs de l’armée congolaise. « Aucune offensive ne pourra réussir tant que ces hommes, dont les méfaits ont été maintes fois démontrés, seront toujours en place », affirme-t-il au KST. Cet opposant s’était rapproché du président Félix Tshisekedi en mai dernier et avait plaidé pour la nomination de certains officiers au commandement des opérations contre les ADF, sans obtenir gain de cause. Il s’est depuis éloigné de la présidence : il affirme n’avoir plus remis les pieds au pays depuis le mois d’août.

Le coût en vies civiles de l’opération rend, en tout cas, sa poursuite difficilement soutenable à long terme. Si les massacres se poursuivent, l’opinion publique congolaise pourrait cesser de soutenir la principale offensive annoncée par Félix Tshisekedi dans l’Est du pays. Des manifestations sporadiques ont déjà eu lieu Beni, Butembo, Oicha et Kasindi. Le mouvement citoyen Lucha, qui avait livré de l’aide aux FARDC le 9 novembre, manifeste désormais pour demander des mesures de sécurisation de la population, comme à Oicha le 20. Les députés du Nord-Kivu, qui avaient appelé de leur voeux cette opération le 4 novembre, se disent désormais « vivement préoccupés » par l’évolution de la situation.

« En réalité, cette opération n’a pas été préparée, grince l’un d’eux. Elle a été faite seulement pour satisfaire le président qui s’est engagé à ramener la paix dans l’Est. Certains chefs militaires n’y ont eux-mêmes jamais cru ».

Le président Félix Tshisekedi avait en effet publiquement annoncé, le 10 octobre, l’imminence de la « dernière » offensive contre les ADF qui allait « les exterminer définitivement ». Pour ce faire, il avait notamment tenté d’obtenir le soutien de l’Ouganda. Il avait même, plus largement, tenté de constituer une coalition régionale contre les groupes armés dans l’Est, avec la création d’un état-major régional intégré à Goma.

Ses efforts ont cependant buté sur la mésentente entre Kigali et Kampala : le 25 octobre, l’Ouganda a ainsi refusé de s’associer à cette initiative. Félix Tshisekedi a bien abordé de nouveau le sujet avec Yoweri Museveni, le 9 novembre à Kampala. Officiellement, les deux hommes sont convenus « d’oeuvrer ensemble » contre « les forces négatives qui sévissent dans l’Est de la RDC ». « Mais nous ne voyons rien, sur le terrain, qui laisse penser que l’Ouganda aide les FARDC dans cette opération », assure un cadre de la Monusco.

Les FARDC sont donc seules sur le front. Et ce d’autant plus que la Monusco n’a pas été associée à l’offensive non plus. Elle ne la soutient que ponctuellement avec des vols de reconnaissance et l’évacuations de blessés – une vingtaine de soldats FARDC en ont bénéficié jusqu’à présent, selon une source onusienne.

La Monusco a également bien du mal à accomplir sa mission de protection des civils, qui est pourtant l’une des deux priorités de son mandat. « Nous essayons de mettre en place des patrouilles vingt-quatre heures sur vingt-quatre et sept-jours sur sept, ainsi que des barrages pour filtrer les déplacements, explique un de ses cadres. Mais il est très difficile de contrôler des individus qui se déplacent la nuit avec de simples armes blanches. Il semble même que les ADF utilisent des réseaux déjà implantés dans les villes ».

La rébellion islamiste est en effet présente dans la région depuis 1995 et a noué d’étroites relations avec certaines communautés locales. Et elle semble, de son côté, avoir minutieusement préparé l’offensive des FARDC. Aux mois de septembre et octobre, le KST avait ainsi pu observer une recrudescence d’attaques ADF contre des positions FARDC, possiblement dans le but de les intimider et de récupérer des armes. 

« On a également constaté des mouvements vers Tshabi, dans l’Ituri, laissant penser que les ADF ont mis leurs femmes et leurs enfants à l’abri », ajoute une source onusienne. Lors de certaines de leurs attaques, les rebelles ont également ciblé des communautés particulières, comme les pygmées, dont certains membres servent parfois de pisteurs à l’armée congolaise. Une famille de notable d’Oicha a également été décimée.

A ce prix, l’armée congolaise parviendra peut-être à conquérir les derniers bastions des ADF. Peut-être est-ce l’objectif qu’elle s’est fixée. Cela permettrait au pouvoir politique d’afficher des résultats. Une victoire totale sur les ADF semble en revanche difficilement concevable sans un changement de stratégie.

Les nouveaux chefs de “Sukola 1” parviendront-ils à vaincre les ADF ? 

Pour l’occasion, le chef d’Etat major des Forces armées de RDC (FARDC), Célestin Mbala en personne avait fait le déplacement depuis Kinshasa. Le 29 août dernier à Béni, dans l’Est de la République démocratique du Congo, le patron de l’armée congolaise était présent pour l’intronisation du général de brigade Jacques Nduru Chalingonza (parfois orthographié Ichaligonza) comme nouveau chef de “Sukola 1”. 

Ce changement est la matérialisation des promesses faites par le président Félix Tshisekedi lors de sa visite au Nord-Kivu, en avril dernier, de relever les troupes présentes depuis “longtemps”.  Fera-t-il la différence ?

En cours depuis janvier 2014, « Sukola 1 » a pour mission de neutraliser le plus meurtrier des groupes armés présents sur le territoire congolais ces dernières années : la rébellion islamiste d’origine ougandaise des Forces démocratiques alliées (ADF).

Mais son efficacité est pour l’instant très relative. Selon le dernier rapport conjoint du Groupe d’études sur le Congo (GEC) et de Human Rights Watch, plus de 500 civils ont été tués sur le seul territoire de Béni entre juin 2017 et juin 2019. Cette région a concentré, à elle seule, 31% de tous les assassinats de civils commis dans les deux provinces des Kivus. Dans la majorité des cas, le Baromètre sécuritaire du Kivu (KST) a pu identifier les ADF comme responsables.

Cette insécurité, associée aux abus commis par les FARDC et aux accusations de complicité à leur égard, alimentent la défiance des habitants du territoire de Béni à l’égard des autorités. Le 19 août dernier, au lendemain du meurtre de deux civils à Mbau, près d’Oicha, des habitants de cette ville ont organisé une manifestation, réprimée par la Police nationale congolaise (PNC), faisant trois morts civils dont un enfant.

Le 30 août, le commandant sortant de Sukola 1, le major général Marcel Mbangu Mashita, a été hué et empêché de prendre la parole par les habitants de Béni, lors d’une rencontre au centre-ville. Son successeur, le général Nduru, a pour sa part été mis en garde par une habitante : il sera jugé sur les résultats et non sur les discours.

Issu de la communauté Hema de l’Ituri, le nouveau chef de « Sukola 1 » a été un adjoint de Bosco Ntaganda lors de la rébellion de l’Union des patriotes congolais (UPC). Il est réputé  être un militaire compétent et un proche du Front commun pour le Congo (FCC) de l’ancien président Joseph Kabila, majoritaire au parlement.

Son numéro 2 sera le général-major Peter Chirimwami, membre de la communauté Shi du Sud-Kivu. Il s’agit d’un expert des ADF : il était chargé des renseignements (T2) du premier commandant de Sukola 1, le très populaire général Lucien Bahuma, décédé en 2014. A l’époque, Chirimwami était parvenu à identifier des réseaux de recrutement des ADF dans la province congolaise du Sud-Kivu ainsi qu’en Ouganda, au Kenya et en Tanzanie. 

Par ailleurs, les neufs chefs de régiment de Sukola, dont certains sont soupçonnés de complicités avec les ADF, ont été remplacés. Plusieurs d’entre eux étaient d’anciens officier de la rébellion du RCD-Goma. Selon les informations du KST, certains de leurs hommes doivent toutefois rester présents au sein de l’opération. 

En revanche, Antipas Mbusa Nyamwisi, l’ancien chef du RCD-ML devenu conseiller informel du président Tshisekedi, a pour sa part échoué à placer certains de ses proches au sein du nouveau commandement. 

Les effectifs des régiments, souvent incomplets du fait de décès ou de la présence fictive, permettant le détournement de soldes, doivent également être renforcés, notamment par l’arrivée d’éléments des Unités de réaction rapide (URR), des troupes commandos formés aux missions spéciales.

Enfin, Sukola 1 pourrait bénéficier d’un soutien plus ferme de la communauté internationale. L’insécurité et la défiance de la population compliquent en effet nettement la riposte contre l’épidémie de maladie à virus Ebola, qui touche notamment cette région du Nord-Kivu. 

Or cette épidémie a été élevée au rang d’urgence de santé publique de portée internationale par l’Organisation mondiale de la santé (OMS) en juillet. La “riposte” contre la maladie dispose ainsi d’un budget de 287 millions de dollars pour la période s’étendant de juillet à décembre 2019, soit nettement plus que celui de l’armée congolaise dans son ensemble (les dépenses de défense nationale se sont élevées à 348 millions de dollars en 2018 en RDC).

Le secrétaire général de l’ONU, Antonio Guterres, s’est lui-même rendu à Béni le 1er septembre, dans le cadre de sa tournée en RDC. Selon nos informations, il y a notamment discuté de l’éventualité de la reprise des opérations conjointes de Sukola 1 et de la brigade d’intervention de la Monusco, interrompues depuis fin 2018. Il devait aussi en discuter avec le président Tshisekedi à Kinshasa le 2 septembre. Mais à ce jour, leur reprise n’a pas été décidée.

Pour que la lutte contre les ADF soit enfin victorieuse, de nouveaux moyens et un changement d’approche semblent nécessaires. Sans cela, la relève du haut commandement de Sukola 1 risque de se révéler insuffisante.